Los traficantes de cactus están limpiando los desiertos

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Fuente: Seattle Times; Publicada: 1:30 am

Andrea Cattabriga ha visto muchos cactus donde no pertenecían. Pero nunca había visto nada como la Operación Atacama, una redada llevada a cabo el año pasado en Italia. Cattabriga, experta en cactus y presidenta de la Asociación para la Biodiversidad y Conservación, a menudo ayuda a la policía a identificar el espécimen extraño incautado a los turistas o interceptado por correo.

Esta vez, sin embargo, Cattabriga se enfrentó a una exhibición impresionante: más de 1,000 de algunos de los cactus más raros del mundo, valorados en más de $ 1.2 millones en el mercado negro.

Casi todas las plantas protegidas provenían de Chile, que no las exporta legalmente, y algunas tenían más de un siglo. La operación, que ocurrió en febrero de 2020, pero se está haciendo pública ahora debido al reciente regreso de los cactus a Chile, fue probablemente la mayor incautación internacional de cactus en casi tres décadas. También destaca cuánto dinero pueden estar ganando los traficantes del comercio.

Ver los cactus recolectados trajo una profunda tristeza a Cattabriga.

“Aquí hay un organismo que ha evolucionado durante millones de años para poder sobrevivir en las condiciones más duras que se pueden encontrar en el planeta, pero que termina su vida de esta manera, como un objeto para vender”, dijo.

Al igual que con el mercado de huesos de tigre, marfil, escamas de pangolín y cuerno de rinoceronte, existe un floreciente comercio mundial ilegal de plantas. “Casi todas las plantas en las que probablemente pueda pensar son objeto de tráfico de alguna manera”, dijo Eric Jumper, un agente especial del Servicio de Pesca y Vida Silvestre. Los cactus y otras suculentas se encuentran entre los más buscados, junto con las orquídeas y, cada vez más, las especies carnívoras.

La trata de personas puede tener graves consecuencias. Más del 30% de las casi 1.500 especies de cactus del mundo están en peligro de extinción. La recolección sin escrúpulos es el principal impulsor de esa disminución, que afecta a casi la mitad de las especies en peligro. Sin embargo, este ámbito del comercio ilegal generalmente se pasa por alto, un excelente ejemplo de “ceguera de las plantas” o la tendencia humana a ignorar ampliamente esta importante rama del árbol de la vida.

“El funcionamiento básico del planeta se detendría efectivamente sin las plantas, pero la gente se preocupa más por los animales”, dijo Jared Margulies, geógrafo de la Universidad de Alabama que estudia el tráfico de plantas. “Muchas especies de plantas no están recibiendo la atención que recibirían si tuvieran ojos y caras”.

Sin embargo, el tamaño de la Operación Atacama podría ser una excepción notable. También es el ejemplo más grande conocido de cactus robados de la naturaleza que se repatrían para reintroducirlos en su hábitat nativo.

Los expertos también esperan que el caso pueda ser un punto de inflexión en la forma en que los países, los recolectores, los conservacionistas y la industria abordan el espinoso tema del tráfico internacional de cactus.

“La sociedad en su conjunto ya no puede seguir teniendo una visión ingenua de este problema”, dijo Pablo Guerrero, botánico de la Universidad de Concepción en Chile.

Pasión por la rareza

Los cactus y otras suculentas son un negocio candente en la actualidad. Se han convertido en los favoritos de las redes sociales, promovidos por influencers de plantas de interior por su apariencia extravagante y requisitos mínimos de cuidado. La pandemia solo aumentó su popularidad, y las tiendas lucharon por mantener algunas especies en existencia.

La colección de cactus del hipster promedio incluirá solo especies comunes propagadas en viveros. Pero para algunos coleccionistas especializados, que tienden a ser hombres de mediana edad o mayores, el pasatiempo es mucho más serio.

“Mucho de lo que impulsa el interés y la pasión por estas plantas es su singularidad y rareza”, dijo Bárbara Goettsch, copresidenta del Grupo de especialistas en cactus y plantas suculentas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

Muchas especies de cactus están muy localizadas, por ejemplo, solo se encuentran en ciertos acantilados escarpados de piedra caliza en México, o en un solo parche arenoso de menos de 1 milla cuadrada en la costa de Perú. También tienden a ser de crecimiento extremadamente lento. Los especímenes más grandes, que son más buscados, pueden tener décadas o incluso cientos de años. Estas características hacen que los cactus sean particularmente sensibles a la sobreexplotación, pero también particularmente atractivos para los coleccionistas interesados ​​en la exclusividad.

Sin embargo, la compra legal de especies raras puede ser difícil o imposible. Todos los cactus y muchos otros tipos de suculentas requieren permisos para comercializarse internacionalmente, si es que pueden comercializarse legalmente. La mayoría de los países también prohíben la recolección de algunas o todas estas especies en la naturaleza, incluido Estados Unidos. “Para todos los cactus, no se pueden recolectar en terrenos públicos, punto”, dijo Jumper. “Sin embargo, capturar personas en el campo recolectando cactus requiere bastante suerte, porque se recolectan en algunas áreas extensas”.

Una vez que los cactus son cazados furtivamente en la naturaleza, el comercio ilícito a menudo ocurre al aire libre. Las tiendas de plantas de alta gama en Japón exhiben especies protegidas recolectadas en la naturaleza, mientras que los vendedores de todo el mundo las anuncian en eBay, Instagram, Etsy y Facebook. Los anuncios en línea a menudo van acompañados de descargos de responsabilidad de que los cactus no vienen con los permisos necesarios para el comercio legal, y los cazadores furtivos a veces transmiten videos en vivo desde el campo, preguntando a los clientes qué plantas quieren. Los traficantes rara vez son capturados o procesados. Mientras que los coleccionistas estadounidenses, británicos, europeos y japoneses han impulsado tradicionalmente el comercio ilegal, más recientemente, el interés también se ha extendido a China, Corea y Tailandia.

Aunque no existen estimaciones sobre el alcance del comercio ilegal de cactus, muchos expertos creen que está aumentando. “Era un problema mucho menor hace 20 años, pero ahora es importante”, dijo Jeff Pavlat, presidente de la Cactus and Succulent Society of America. “Se están despojando a poblaciones enteras”.

El libro de jugadas de un cazador furtivo

En febrero de 2020, la policía italiana, en respuesta a una pista, visitó la casa de Andrea Piombetti, un conocido recolector y vendedor de cactus en Senigallia, una ciudad en la costa del Adriático. En un invernadero improvisado, los oficiales descubrieron alrededor de 1,000 especies protegidas de Copiapoa y Eriosyce chilenas, que van desde el tamaño de una pelota de béisbol hasta una pelota de playa. Los agentes de policía confiscaron las plantas, junto con el teléfono celular y el pasaporte de Piombetti.

No era la primera vez que Piombetti, que no respondió a las solicitudes de entrevista y que ahora está a la espera de juicio, ha sido acusado de tráfico de cactus. La policía también le confiscó un cargamento de 600 cactus chilenos en 2013. Pero el caso nunca fue procesado debido a demoras burocráticas y se aprobó el plazo de prescripción.

“Muchos delitos ambientales en Italia tienen este problema: no pueden ser castigados después de cuatro o cinco años”, dijo el teniente coronel Simone Cecchini, jefe de la división de vida silvestre del departamento de policía local, quien dirigió las investigaciones de 2013 y 2020. “Esta vez, nuestro fiscal dijo que intentaremos ser muy rápidos, porque quiere evitar lo que sucedió en 2013”.

Piombetti aún no se ha declarado culpable ante el tribunal.

Cattabriga y otros expertos llevaron a cabo una serie de pruebas analíticas para confirmar que las plantas no habían sido de cosecha propia, sino que fueron recolectadas de la naturaleza en el desierto de Atacama de Chile. Cecchini y sus colegas encontraron que Piombetti había hecho siete viajes a Chile, el más reciente en diciembre de 2019, donde dicen que cazó los cactus en el desierto de Atacama, cerca del Parque Nacional Pan de Azúcar.

Después de recolectar los cactus, la investigación de Cecchini reveló que Piombetti supuestamente envió por correo las plantas a direcciones en Grecia y Rumania, donde las costumbres internacionales son más laxas que en Italia. Debido a su resistencia, los cactus pueden sobrevivir a largos viajes por correo sin tierra, agua o luz.

Cecchini encontró muchos registros de ventas ilegales de cactus en el teléfono de Piombetti, incluidos recibos de una empresa japonesa que parecía realizar grandes pedidos mensuales. Basándose en los precios citados por texto, la policía calculó que los cactus incautados valían más de 1 millón de euros.

“Necesitamos mayores penas en Italia por este tipo de delito ambiental”, dijo Cecchini.

Un regreso a casa único en su tipo

Tras la incautación, Cattabriga dispuso que las plantas, muchas de las cuales se encontraban en muy mal estado de salud, fueran trasladadas al Jardín Botánico Città Studi de Milán para su cuidado temporal. A medida que avanzaba la investigación, la cuestión de qué hacer con ellos se volvió más urgente.

Los cactus confiscados por las autoridades italianas normalmente se destruyen o, si son especies raras, se envían a jardines botánicos. Pero con la Operación Atacama, “fue muy diferente”, dijo Cattabriga. La cantidad de cactus era tan grande, y algunos eran especies en peligro crítico que se encuentran en áreas de Chile que abarcan solo unas pocas millas cuadradas con necesidades muy especializadas. Mantener los cactus en el jardín era una probable sentencia de muerte.

Al principio, se habló de enviar las plantas a otros jardines botánicos en Italia y en Europa en general. Pero Cattabriga, Cecchini y Guerrero insistieron en que serían devueltos a Chile con fines de conservación y simbólicos.

Trabajando con Goettsch y varios otros, pasaron gran parte de 2020 navegando por la burocracia italiana, chilena e internacional para obtener el permiso para enviar las plantas a casa. “Es la primera vez que sucede, así que nadie tenía muy claro cómo hacer esto”, dijo Guerrero.

Las autoridades finalmente acordaron la transferencia a fines de 2020. Pero ni Chile ni Italia pagarían el costo de envío de aproximadamente $ 3.600.

Goettsch logró asegurar alrededor de las tres cuartas partes de los fondos de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, y el jardín botánico de Milán también contribuyó. El resto fue proporcionado por Liz Vayda, propietaria de B. Willow, una tienda de plantas en Baltimore que dona regularmente a grupos ambientalistas.

Finalmente, a fines de abril, 844 cactus hicieron el viaje de regreso a Chile. Otras 100 personas habían muerto y 84 se quedaron en Milán para estudiar.

Cattabriga ha estado haciendo videollamadas diarias para tratar de asegurarse de que las plantas estén siendo cuidadas adecuadamente mientras están en cuarentena. Según Bernardo Martínez Aguilera, jefe del departamento de inspección forestal de la Corporación Nacional Forestal de Chile, el objetivo final “es que la mayoría de estos individuos regresen a su entorno natural, del que nunca debieron haber salido”.

Vayda en B. Willow está en conversación con la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza sobre el posible establecimiento de estándares de la industria de plantas de interior para certificar que los invernaderos usan plantas de origen legal, similares a las etiquetas de alimentos orgánicos o de comercio justo.

Zanahorias y palitos

La Operación Atacama es, con mucho, la mayor redada en la historia reciente, pero hay otras señales de que las fuerzas del orden están comenzando a tomar nota de los cactus. Seis hombres fueron condenados a una serie de penas después de las recientes condenas federales relacionadas con una red de tráfico de cactus que robaron miles de rocas vivas en el suroeste de Texas para su contrabando a Europa y Asia. Se han llevado a cabo enjuiciamientos adicionales relacionados con los cactus en California y Arizona.

Pero aunque es bienvenida una aplicación de la ley más estricta, varios expertos creen que la prohibición, por sí sola, no detendrá la trata. En cambio, favorecen la satisfacción de la demanda mediante la recolección gestionada de manera sostenible de semillas o esquejes de plantas silvestres, que podrían utilizarse para la reproducción artificial en invernaderos certificados.

Las ventas de estas plantas de origen legal podrían ayudar a contrarrestar el comercio ilegal. Preferiblemente, las ganancias irían directamente a las comunidades que viven junto a la especie, dicen los expertos, creando incentivos para protegerlas. El comercio de cactus y suculentas es “un gran negocio, pero la mayor parte de ese dinero no se concentra en los países de origen”, dijo Margulies. “Creo que debería haber un impulso para participar más en esto desde una perspectiva de justicia social”.

Sin embargo, la legislación nacional de muchos países prohíbe este tipo de actividades, al igual que las estrictas leyes comerciales internacionales y la burocracia. El resultado, dijo Cattabriga, es un sistema que “desalienta la reproducción de plantas raras en cautiverio y tiene el efecto secundario de exacerbar el comercio ilícito”. Guerrero espera que la Operación Atacama inicie discusiones sobre cómo reformar la legislación para que sea más receptiva a las soluciones.

Mientras tanto, algunos entusiastas de las plantas están haciendo todo lo posible para cambiar la cultura de recolección de cactus. La Cactus and Succulent Society of America está tratando de alejar a los miembros de la tentación de las plantas saqueadas a través de charlas educativas, artículos que publica y otros medios. La sociedad también prohibió a los productores ingresar especímenes en concursos y concursos especializados que los miembros no tendrían forma de adquirir legalmente en la actualidad.

“No se puede recolectar una Copiapoa en Chile en la década de 1970, obtener la cinta y luego decirle a los miembros: ‘No, no puedes tener esa planta, tienes que comenzar con la semilla y en 200 años puedes tenerla’. —Dijo Pavlat. “Tenemos que restablecer cuáles son los objetivos y expectativas de las personas”.